Los ingleses creen que besar a alguien debajo de un muérdago en las Navidades trae suerte; las ramas decorativas de este arbusto perenne pueden usarse como decoración navideña y de adviento en esas épocas.  

Los pueblos europeos de la antigüedad consideraban al muérdago mágico y sagrado. Comúnmente se le asocia con los druidas, sacerdotes de los galos para quienes el muérdago y el árbol al que estaba adherido, especialmente si era un roble, eran sagrados.  

 

Para los escandinavos era un símbolo de paz, bajo el cual declaraban las treguas entre enemigos y las reconciliaciones entre esposos. Según los primeros cristianos, el árbol solía ser del que se obtuvo la madera para hacer la cruz en la que murió Jesús; tanta fue la vergüenza del árbol, que se encogió y se convirtió en parásito de otros árboles. 


Existen especies de muérdago a las que se les atribuyen, desde la antigüedad hasta épocas modernas, diferentes usos medicinales.

Hay alrededor de 1,500 especies de muérdago en todo el mundo, y todas ellas son plantas arbustivas que crecen como parásitos en los árboles. La mayoría se desarrolla en las zonas tropicales y subtropicales y relativamente pocas especies en las zonas templadas del hemisferio norte.


Las plantas parasitas o hemiparásitas, son capaces de fotosintetizar una parte de la materia orgánica que requieren, pero son incapaces de tomar directamente del suelo el agua, las sales minerales y los carbohidratos, por lo cual necesitan extraerla ya elaborada del hospedero donde viven; son organismos que dependen completa o parcialmente de otros organismos para subsistir. El muérdago es el hospedante.

 

Tradicionalmente se consideran dos familias principales de muérdago, ambas hemiparásitas, la Viscaceae y la Loranthaceae, que incluye muchas de las especies tropicales más coloridas. 

 

En general tienen un tronco corto, ramas abundantes y repetidamente ahorquilladas, de manera que forman ya sea una densa mata que cuelga del árbol parasitado o bien, una intrincada enredadera que cubre la copa del árbol.


A pesar de que cada género posee características específicas, el muérdago invade el sistema vascular de su hospedero, cuya susceptibilidad a ser infestado está determinada por las condiciones ambientales del hábitat, por las características de la superficie del tronco, ramas y de los compuestos químicos de éstos (Benzing, 1990; García-Franco, 1996). Se ha observado que las cortezas lisas son menos propensas a albergar a plantas epífitas o a infestarse, que cortezas rugosas (Botto-Mahan et al., 2000).

 

Las semillas de muérdago son diseminadas principalmente por las aves. Una vez que la semilla se adhiere a la rama con una sustancia mucilaginosa (pegajosa) llamada visina, comienza a  producir unas estructuras de penetración en el tronco y arbustos, llamadas haustorios. Estas raíces modificadas desarrollan células tanto de penetración como de fijación en el hospedero y en la mayoría de los casos cuando el árbol infestado con numerosos ejemplares no recibe ningún tratamiento, termina muriendo

Lo anterior, no necesariamente se lleva a cabo en un plazo muy largo. Kim Coder describe algunos de los síntomas visibles en los árboles con infestación evidente: muerte descendente de las ramas, reducción de crecimiento (en longitud y diámetro), aumento del estrés y de la tensión mecánica, reducción de la floración y fructificación. En estados avanzados de infestación, ocasiona estrangulamientos, fractura y muerte de las ramas. La reducción, declinación y muerte del árbol son el punto final de una infestación masiva.

Los muérdagos son el segundo agente de destrucción de los bosques mexicanos después del insecto descortezador. La Comisión Nacional Forestal reporta la presencia de muérdago en la mayoría de los estados de la República Mexicana


Actualmente el muérdago, ha mostrado un crecimiento que nadie esperaba, en las zonas urbanas. La mayoría de los especialistas coinciden en que los árboles urbanos son más susceptibles de ser infestados por muérdago, dadas las condiciones en las que muchos subsisten, es decir en un permanente estado de estrés provocado, en general por la compactación y la pobreza del suelo, la excesiva pavimentación, la plantación en sitios inadecuados, la contaminación del aire, suelo y agua, la excesiva radiación solar, el riego casi nulo o nulo, disminución o desaparición de mantos freáticos, la sobrepoblación, la inexistencia de un programa de manejo, podas mal hechas y el equipamiento urbano deficiente, lo que ha dado como resultado que los árboles sean presa fácil de enfermedades y plagas.

En la Ciudad de México, de las 68 especies arbóreas que conforman sus áreas verdes, el 95% de ellas están afectadas por algún muérdago. 

La mayoría de los estudiosos del tema, reconocen que hace falta más conocimiento sobre los muérdagos, para determinar métodos de control efectivos.  Los especialistas recomiendan realizar monitoreos y podas de saneamiento a los árboles infestados, pero sobre todo tener  un inventario del tipo de muérdago en cada zona, su fisiología, histología, fenología, impacto sobre el arbolado, etc., para poder elaborar un plan para la aplicación de métodos de control. 

El investigador Jorge Name ha desarrollado “Un Liquidador Integral de Muérdago” el cual promete exterminar el muérdago de los árboles. El líquido ya fue aplicado a diversos árboles y los resultados han sido favorables, según señala la gerencia de la CONAFOR en la Ciudad de México. 


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Referencias

* http://mistletoe.org.uk/homewp/index.php/home/news-201213/

* US Agricultural Handbook 709: “Dwarf Mistletoes: Biology, Pathology, and Systematics”.  

* Clark-Tapia, R., B. Torres-Bautista, C. Alfonso-Corrado, J. Valdez-Hernández, G. González-Adame, J. Bretado-Velázquez y J. Campos-Contreras. Análisis de la abundancia e infección por muérdago en Sierra Fría, Aguascalientes, México. Madera y Bosques 17(2):19-33.

* http://es.slideshare.net/arboricultura/muerdago-23041065

* http://www.arboricultura.org.mx/documentacion/el-muerdago/

http://www.cicy.mx/Documentos/CICY/Sitios/Biodiversidad/pdfs/Cap4/21%20Plantas%20parasitas.pdf

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